Kategoriat
Avaruus

VLT etsii planeettoja Alfa Centauri -tähtijärjestelmästä

ESO on ilmoittanut allekirjoittaneensa sopimuksen Breakthrough Initiatives -ohjelman kanssa Chilessä sijaitsevan VLT-teleskoopin havaintolaitteiden mukauttamisesta etsimään planeettoja läheisestä Alfa Centauri -tähtijärjestelmästä. Tällaiset planeetat saattavat olla Breakthrough Starshot -aloitteen miniatyyriavaruusluotainten aikanaan tapahtuvan laukaisun kohteena.

Sopimus ohjaa varoja ESO:n VLT-teleskooppiin (Very Large Telescope) kiinnitetyn VISIR-havaintolaitteen (VLT Imager and Spectrometer for mid-Infrared) muokkaamiseksi parantamaan suuresti sen mahdollisuuksia etsiä mahdollisesti elinkelpoisia planeettoja kiertämässä Maata lähintä tähtijärjestelmää, Alfa Centauria. Sopimus tarjoaa myös havaintoaikaa teleskoopilta huolellisen hakuohjelman suorittamiseen vuonna 2019.

Lisävauhtia tälle haulle tuo Alfa Centauri -tähtijärjestelmän kolmatta ja himmeintä tähteä, Proxima Centauria kiertämästä vuonna 2016 löydetty planeetta, Proxima b.

Sen tietäminen, missä lähimmät eksoplaneetat ovat, on suurimman mielenkiinnon kohde huhtikuussa 2016 käynnistetylle tutkimus- ja tekniikkaohjelmalle Breakthrough Starshot, joka pyrkii osoittamaan mahdolliseksi ultranopeiden, valo-ohjattujen ”nanoalusten” konseptin – luoden siten pohjaa ensimmäiselle laukaisulle Alfa Centauriin sukupolven sisällä.

Elinkelpoisen planeetan havaitseminen on suunnaton haaste johtuen planeettajärjestelmän emotähden kirkkaudesta, jolla on tapana peittää alleen suhteellisen himmeät planeetat. Yksi tapa tehdä tästä helpompaa on havaita keskipitkillä infrapunavalon aallonpituuksilla, joilla kiertävien planeettojen lämpösäteily vähentää suuresti niiden ja emotähden välistä kirkkauseroa. Jopa keskipitkällä infrapunasäteilyllä tähti on kuitenkin miljoonia kertoja krikkaampi kuin havaittavat planeetat, mikä vaatii erityisiä tekniikoita vähentämään tähden valon sokaisevaa kirkkautta.

Breakthrough Initiatives on tieteellisen ja teknologisen tutkimuksen ohjelma, jonka perusti vuonna 2015 Internet-sijoittaja ja tieteellinen hyväntekijä, Yuri Milner, tutkimaan maailmankaikkeutta, etsimään tieteellisiä todisteita Maan ulkopuolisesta elämästä ja kannustamaan julkista keskustelua planeettojen perspektiivistä.

Breakthrough Starshot on 100 miljoonan dollarin tutkimus- ja tekniikkaohjelma, jonka tarkoituksena on osoittaa mahdolliseksi uuden teknologian konsepti ja mahdollistaa ultrakeveiden, miehittämättömien avaruusalusten lento 20 prosenttia valon nopeudesta ja luoda pohjaa Alfa Centaurin ohituslennolle sukupolven sisällä.

Kategoriat
Avaruus

VLT-teleskooppi antoi ensikuvan eksoottisesta eksoplaneetasta

CVSO 30 sijaitsee noin 1200 valovuoden päässä Maasta 25 Orionis -ryhmässä (hieman luoteeseen kuuluisasta Orionin vyöstä). Vuonna 2012 tähtitieteilijät huomasivat, että CVSO 30:llä oli yksi eksoplaneetta (CVSO 30b), käyttäen havaintomenetelmää nimeltä ylikulkufotometria, jossa tähdestä tuleva valo vaimenee havaittavasti, kun planeetta kulkee sen editse.

Nyt tähtitieteilijät havaitsevat järjestelmää uudelleen käyttäen useita teleskooppeja. Tutkimus yhdistää havaintoja ESO:n VLT-teleskoopilta (Very Large Telescope) Chilestä, W.M.Keck -observatoriolta Havaijilta ja Calar Alto -observatoriolta Espanjasta. Havaintoaineistoa käyttäen tähtitieteilijät ovat todennäköisesti kuvanneet toisen planeetan. Tuottaakseen kuvan tähtitieteilijät käyttivät VLT:n NACO- ja SINFONI-mittalaitteiden tuottamaa astrometriaa.

Tämä uusi eksoplaneetta, nimeltään CVSO 30c, on kuvassa ylhäällä vasemmalla näkyvä pieni piste (suuri täplä on itse tähti). Aiemmin havaittu planeetta CVSO 30b kiertää tähteä hyvin lähellä, 0.008 tähtitieteellisen yksikön (AU) etäisyydellä, pyrähtäen CVSO 30:n ympäri alle 11 tunnissa, kun taas CVSO 30c kiertää huomattavasti kauempana, 660 AU:n etäisyydellä, ja viettää 27 000 vuotta yhteen kierrokseen. Vertailukohtana mainittakoon, että planeetta Merkurius kiertää Aurinkoa keskimäärin 0.39 AU:n etäisyydellä, ja Neptunus taas on hieman yli 30 AU:n etäisyydellä.

Jos varmistuu, että CVSO 30c kiertää CVSO 30:tä, tästä tulisi ensimmäinen tähtijärjestelmä, jossa on sekä tähteä lähellä kiertävä, ylikulkutekniikalla havaittu eksoplaneetta että kaukana kiertävä suoraan kuvattu eksoplaneetta. Koska tähti on ainoastaan 2,5 miljoonan vuoden ikäinen, tähtitieteilijät koettavat edelleen ymmärtää miten näin eksoottinen järjestelmä on syntynyt niin lyhyessä ajassa. On mahdollista, että nämä kaksi planeettaa olivat vuorovaikutuksessa joskus menneisyydessä ja työnsivät toisiaan poispäin, mikä johti lopulta niiden asettumiseen tämänhetkisille äärimmäisille kiertoradoilleen.